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Le Journal du village

Les humains de la préhistoire

Cousins des singes

Caricature de Charles Darwin,publiée dans un magazinebritannique en 1871.

Caricature de Charles
Darwin,publiée dans un
magazinebritannique en
1871.

Savais-tu que les humains appartiennent à l’ordre des primates? Plus précisément, nous faisons partie de la famille des hominoïdes, ce qui fait de nous des cousins éloignés des grands singes comme le gorille, le chimpanzé et l’orang-outan. Nous partageons d’ailleurs avec eux plusieurs caractéristiques : nous avons des mains qui peuvent saisir des objets, des ongles plutôt que des griffes, des yeux devant plutôt que sur le côté de la tête et un cerveau très développé.

Comme le supposait Charles Darwin au XIXe siècle, les scientifiques s’entendent aujourd’hui pour affirmer que nous avons des ancêtres communs avec les singes. Mais comment les deux lignées se sont-elles séparées avec le temps? Voici peut-être une explication. Il y a 8 millions d’années, un important changement climatique s’est produit dans l’est de l’Afrique, dans la vallée du Rift. À l’est de la vallée, les forêts ont alors fait place à des savanes. Habitués à vivre dans les arbres, les grands singes ont dû  descendre vivre sur le sol. Mais comme leur vue y était obstruée par les hautes herbes, ils ont été obligés de se redresser sur leurs jambes pour voir au loin et se protéger des prédateurs. Les espèces qui ont ainsi réussi à s’adapter en se tenant debout font partie du genre australopithecus (ou australopithèque), l’un des premiers chaînons de notre lignée.

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